La NASA a déclaré avoir prévu des imprévus pour la station spatiale alors que l’alliance russe se poursuivait

La NASA et la Maison Blanche ont depuis la fin de l’année dernière élaboré des plans d’urgence pour la Station spatiale internationale à la lumière des tensions avec Moscou qui ont commencé à se développer avant l’invasion de l’Ukraine par la Russie, selon neuf personnes connaissant les plans. La planification du jeu de l’agence spatiale américaine montre comment les États-Unis jonglent avec leur relation avec la Russie, un allié crucial dans le projet de station spatiale internationale, qui implique également des sociétés telles que Boeing, SpaceX et Northrup Grumman.

En danger est une alliance vieille de deux décennies que la NASA a cherché à préserver comme l’un des rares liens restants de coopération civile entre les deux superpuissances.

Les plans élaborés par les responsables américains exposaient des moyens de retirer tous les astronautes de la station si la Russie devait partir brusquement, de la faire fonctionner sans le matériel crucial fourni par l’agence spatiale russe et de disposer potentiellement du laboratoire orbital des années plus tôt que prévu, selon trois des sources, qui ont toutes demandé à ne pas être identifiées.

Alors que les responsables de la NASA et de la Maison Blanche ont déjà reconnu l’existence de plans d’urgence, ils ont évité d’en discuter en public pour éviter d’attiser les tensions avec la Russie. Les responsables de la NASA au lieu de souligner la relation étroite qu’ils entretiennent avec l’agence spatiale russe Roscosmos.

“Nous sommes très déterminés, évidemment, à poursuivre cette relation”, a déclaré la chef des opérations spatiales de la NASA, Kathy Lueders, dans une interview la semaine dernière. “Nous devons cependant nous assurer que nous avons des plans. Nous sommes la NASA. Nous avons toujours des imprévus.”

L’ISS a été conçue il y a plus de deux décennies pour être techniquement interdépendante entre la NASA et Roscosmos. La NASA fournit des gyroscopes pour l’équilibre de la station spatiale et des panneaux solaires pour l’électricité, et Roscosmos contrôle la propulsion qui maintient en orbite le laboratoire de la taille d’un terrain de football.

Plusieurs sociétés spatiales ont été impliquées dans la planification, Boeing, l’un des principaux sous-traitants privés de la station, ayant chargé une équipe d’ingénieurs d’examiner les moyens de contrôler la station spatiale sans les propulseurs russes, a déclaré l’une des sources.

Au cours des dernières semaines, la NASA a travaillé à la rédaction d’une demande officielle aux sous-traitants pour savoir comment désorbiter la station spatiale plus tôt que prévu au cas où la Russie se retirerait de l’alliance, ont déclaré deux des sources. La Russie gère les propulseurs de la station depuis Moscou, jouant un rôle clé dans le pilotage de la station dans l’atmosphère terrestre en fin de vie.

Les agences de presse russes ont cité la semaine dernière le nouveau chef de l’espace, Yuri Borisov, affirmant que le pays n’avait pas de date fixée pour son retrait de l’ISS, mais que tout retrait serait effectué “en stricte conformité avec nos obligations”. L’accord intergouvernemental de la station oblige tout partenaire à donner un préavis d’intention de départ d’un an.

Roscosmos n’a pas pu être joint dans l’immédiat pour commenter jeudi.

La NASA a déclaré à Reuters que Roscosmos avait demandé il y a deux ans si l’agence spatiale américaine pouvait fournir un vaisseau spatial pour aider à ce processus de désorbitation.

La NASA a par ailleurs refusé d’aborder les plans d’urgence spécifiques qu’elle envisageait, mais a déclaré qu’elle “recherchait continuellement de nouvelles capacités sur la station spatiale et planifiait une transition transparente vers des destinations exploitées commercialement en orbite terrestre basse”.

L’agence s’efforce d’amorcer le développement de stations spatiales privées qui pourraient succéder à l’ISS après sa date de fin prévue de 2030.

Contrôle du propulseur

La planification d’urgence de la NASA s’est largement concentrée sur le contrôle de la station sans les propulseurs russes, ont indiqué les sources.

Lors d’une démonstration en juin, Northrop Grumman a utilisé pour la première fois une version modifiée de son vaisseau cargo Cygnus pour modifier l’orbite de la station spatiale à quai, démontrant avec succès une alternative potentielle aux propulseurs russes.

Toutes les futures capsules Cygnus seront capables de ces reboosts si la NASA le demande, a déclaré une porte-parole de Northrop. Le test faisait partie d’un effort de la NASA qui a commencé en 2018, mais a été accéléré dans un contexte de tensions croissantes, ont indiqué les sources.

Pendant ce temps, SpaceX, la société privée de vaisseaux spatiaux fondée par le PDG de Tesla, Elon Musk, a également étudié des capacités de reboost similaires, ont déclaré deux des sources. La capsule Dragon de SpaceX transporte du fret et des astronautes vers et depuis la station spatiale.

La planification d’urgence de la NASA avec la Maison Blanche a commencé fin 2021 alors que les relations américaines avec la Russie se détérioraient, ont déclaré quatre responsables américains.

Cela est également survenu après que le ministère russe de la Défense a testé en novembre une arme antisatellite en détruisant un satellite défunt, créant un champ de débris près de l’ISS qui a forcé les astronautes à se mettre à l’abri, ont indiqué les sources.

Intéressant, les hauts fonctionnaires des deux agences spatiales ont réaffirmé l’alliance dans l’espace.

“Cela a été extrêmement bénéfique pour la science américaine, la technologie américaine, l’avancement américain de notre programme spatial, et c’est donc dans l’intérêt de la sécurité nationale américaine”, a déclaré Rose Gottemoeller, conseillère à la sécurité nationale de l’ancien président américain Bill Clinton pour les affaires russes et eurasiennes. de la relation sur l’ISS avec la Russie.

“Même après cette horrible et violente invasion de l’Ukraine, nous avons pu la maintenir parce que c’est bénéfique pour nous, comme c’est bénéfique pour les Russes”, a ajouté Goettemoeller, qui a joué un rôle clé dans la formation de l’alliance américano-russe sur la station spatiale. en 1993.

Soulignant la relation toujours solide entre les deux agences spatiales, les sources ont déclaré qu’une petite équipe de responsables de la NASA avait rencontré leurs homologues russes à Moscou début juillet pour finaliser un accord de longue date pour le partage des vols d’astronautes vers l’ISS, une capacité que la NASA considère comme essentielle. d’avoir un trajet de secours jusqu’à la gare.

L’accord, annoncé le 15 juillet, permet aux cosmonautes russes de voler sur des engins spatiaux fabriqués aux États-Unis en échange de la possibilité pour les astronautes américains de monter sur les capsules russes Soyouz. Le premier cosmonaute russe dans le cadre de l’accord, Anna Kikina, devrait être lancé à bord du Crew Dragon de SpaceX depuis la Floride en septembre.

Et la NASA est en pourparlers avec Roscosmos, ainsi qu’avec les autres partenaires de la station, dont le Japon, le Canada et l’Agence spatiale européenne, pour prolonger de six ans la date de fin officielle actuelle de l’alliance ISS jusqu’en 2030.

Alors que les tensions politiques sont un moteur clé des plans d’urgence, les observateurs du programme spatial russe soulignent également les pressions financières de cette agence.

La semaine dernière, le chef de Roscosmos, Borisov, a cité les prédictions des ingénieurs russes selon lesquelles une “avalanche” de problèmes techniques pourrait se produire sur l’ISS après 2024 et il a déclaré que le coût de maintenance du segment russe au-delà de cette date serait “énorme”. Il a ajouté qu’il était “économiquement opportun” pour la Russie d’explorer la construction de sa propre station spatiale.

© Thomson Reuters 2022


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